Agua

Las olas oceánicas como una solución energética alternativa

Aprovechar el vasto poder de las olas de los océanos ha ganado popularidad recientemente como una forma de energía renovable que no contribuye al calentamiento global. El setenta por ciento de las necesidades de electricidad del mundo se satisfacen quemando combustibles fósiles como el carbón o el gas natural, y estos métodos generan grandes cantidades de gases de efecto invernadero. La energía hidroeléctrica se ha considerado durante mucho tiempo una alternativa renovable, pero la técnica actual para aprovechar esa energía, a saber, represar ríos, puede ser extremadamente perjudicial para los ecosistemas, y casi todos los lugares adecuados del mundo ya han sido explotados. Ahora los científicos e ingenieros están aprendiendo a aprovechar el poder interminable de las olas del océano, prometiendo la generación de electricidad con efectos ambientales mínimos. Ninguna de las tecnologías actuales de energía de las olas crea gases de efecto invernadero o contaminación.

Se han desarrollado muchas tecnologías diferentes para convertir las ondas en electricidad. Dos de las tecnologías más prometedoras aprovechan el movimiento vertical de las olas. El primero de ellos es una boya o un generador de absorción de puntos. Estos diseños contienen un componente fijo y un componente flotante. Las ondas mueven el componente flotante hacia arriba y hacia abajo en relación con el componente fijo, impulsando uno de varios tipos de sistemas. Un brazo que sobresale de la boya se puede conectar a una manivela, que luego gira un generador mecánico. Del mismo modo, las bombas hidráulicas autónomas pueden ser accionadas por el movimiento de la boya y luego accionar un motor hidráulico. Otro sistema más utiliza el movimiento para bombear agua de mar a presión. Esta agua de mar presurizada puede bombearse a través de una turbina o incluso bombearse en tierra para impulsar procesos de desalinización osmótica. Los generadores de boyas se están utilizando actualmente en varios lugares. Finavera tiene proyectos en aguas de Portugal, África y las aguas del Pacífico Norte de los Estados Unidos y Canadá. La Oregon State University tiene un proyecto piloto frente a la costa de Reedsport, y CETO, tiene un proyecto que se ejecuta en Australia Occidental. El segundo tipo de diseño que aprovecha el movimiento vertical se llama atenuador, también conocido como tecnología de seguimiento de superficie. Los dispositivos de Pelamis han arrinconado esta sección del mercado, y prácticamente no hay otras tecnologías disponibles. Estos generadores derivan su nombre de Pelamis platuris, una serpiente marina de vientre amarillo, un nombre apropiado considerando el diseño largo y estrecho del generador, y sus movimientos oscilantes. La máquina consta de tubos largos y flotantes conectados por dos brazos en uniones móviles. A medida que las olas cambian el ángulo de dos tubos entre sí, las bombas hidráulicas se comprimen y estiran, impulsando generadores hidráulicos. Estos generadores Pelamis se están utilizando en la primera granja de olas comercial del mundo, el parque de olas Aguçadora frente a Portugal, y también en la granja de olas de 3MW en la costa de Escocia.

Las tecnologías restantes de aprovechamiento de ondas, denominadas terminadores, aprovechan el movimiento horizontal de las ondas. El diseño de la columna de agua oscilante utiliza el movimiento de un pistón accionado por ondas para conducir el aire presurizado a través de una turbina, que a su vez impulsa un generador. Se sugiere el desbordamiento para su uso dentro o fuera de la costa, y consiste en canalizar el agua de las olas hacia depósitos elevados. La gravedad luego empuja el agua hacia abajo, donde se canaliza para impulsar una turbina, al igual que en las represas hidroeléctricas. El más famoso de este tipo es el Wave Dragon en la costa de Dinamarca. El Wave Dragon incluye dos brazos que canalizan y amplifican las olas antes de conducir el agua hacia el depósito. Aquamarine Power ha desarrollado dos diseños muy innovadores, el Oyster y el Neptune. La ostra es una placa grande montada en el fondo del mar, cuyo movimiento de ida y vuelta es resistido por brazos hidráulicos que hacen funcionar un generador hidráulico. El Neptuno utiliza turbinas bidireccionales bajo el agua para aprovechar la energía de las mareas.

Para obtener más información sobre las diferentes soluciones de energía alternativa, visite el weblog de energía alternativa.

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